Touchdown Kaunas

I höstas besökte jag staden Kaunas i Litauen, som en del av ett större kundprojekt om Baltikum. Kaunas är Litauens näst största stad och har historiskt haft stor betydelse för landet. Bland annat var den temporär huvudstad 1920–1939, mellan första och andra världskriget, medan Vilnius stod under ockupation. Under den perioden utvecklades Kaunas även till att bli ett kulturellt, ekonomiskt och politiskt centrum. Det byggdes mycket, eftersom landets officiella funktioner krävde lokaler, som helst skulle ritas av framstående arkitekter.

Idag är Kaunas berömda mellankrigstidsarkitektur en av stadens främsta sevärdheter, och anses allmänt vara en integrerad del av dess identitet och DNA. Det som gör arkitekturen unik är blandningen av internationell modernism, så som Bauhaus, i kombination med litauisk nationalism, vilket resulterar i ett rikare uttryck än övriga Europa. Flera av dessa byggnader har fortfarande  kvar sin ursprungliga funktion, bland annat den centrala banken, brandkårspalatset, krigsmuseet samt vissa universitetsbyggnader.

Kaunas arkitektur
Kaunas är känt för sitt stora utbud av mellankrigstidsarkitektur i moderniststil.

Kaunas har ett strategiskt läge, där två floder möts. 1812 var det här som Napoleon korsade vattnet på sin väg mot Moskva. En intressant anekdot är att vid den ryska ockupationen, fram till 1918, följde de två flodsidorna olika kalendrar, vilket kan leda till viss förvirring. Detta berodde på att floden utgjorde gränsen mellan Tyskland och Ryssland. På den tyska sidan användes den julianska kalendern (samma som idag), medan ryssarna följde den gregorianska. Under 1800-talet byggdes järnvägslinjen mellan St. Petersburg och Warszawa, som passerar här, inklusive en modern bro över floden.

Färden tar en minut och 38 sekunder. Konduktören pratar ingen engelska, men vinkar vänligt.

Apropå järnväg, kan man åka tåg till Kaunas från den nuvarande huvudstaden Vilnius. På vägen passerar man i så fall Litauens enda järnvägstunnel. I Kaunas finns dessutom Baltikums enda två bergbanor. Den ena går upp till Monumental Christ’s Ressurection Church, i området som kallas The Green Hill, som erbjuder härlig panoramautsikt över staden och floden.

Monumental Christ’s Ressurection Church byggdes 1932–1940, efter att Litauen blivit självständigt 1922. Den användes för andra ändamål under flera år, på grund av krig och ockupation, men återbördades till det religiösa samfundet 1989. Arkitekturen representerar en modern och stilren art déco, som designades av den ledande arkitekten Karolis Reisonas. På taket ligger ett av kyrkans tre kapell samt en utsiktsplattform, som är en populär plats för bröllop.

Kaunas bergbana
I Kaunas finns Baltikums två enda bergbanor.

Arkitektur och gatukonst

Jag åker bergbanan ned från The Green Hill. Färden tar en minut och 38 sekunder, i en autentisk vagn från 1931 med bänkar i trä. Konduktören pratar ingen engelska, men vinkar vänligt.

Vid det nedre stationshuset möter jag upp min guide Linas, som ska visa mig en annan utmärkande del av Kaunas personlighet, nämligen gatukonst. Han berättar att fenomenet började som ett slags festival för att dekorera fula byggnader. Numera kan vem som helst donera en vägg eller själv ansöka om att få måla. Det finns olika gatukonstpromenader att följa, med tillhörande kartor, både för målningar och installationer.

Kaunas Courtyard Gallery ingång
Ingången till The Courtyard Gallery.

Vi kör längs V. Putvinskio-gatan, som är känd för sin art déco-arkitektur. Runt hörnet stannar vi till vid ett av Kaunas mest berömda gatukonstverk, den rosa elefanten (se bild högst upp). Historien bakom denna är att någon hade klottrat två namn på en mur: Deima och Arunas, kanske ett kärlekspar. Därefter målade artisten Vytenis Jakas elefanten, som illustration till de två namnen.

Kaunas Courtyard Gallery väggar
Galleriet var ursprungligen ett projekt för att föra de boende närmare varandra.

Galleri på innergården

Från den rosa elefanten är det en kort promenad till en annan känd manifestation för Kaunas gatukonst, The Courtyard Gallery – också det skapat av Vytenis Jakas. Galleriet är ungefär vad namnet avslöjar att det skulle vara, konst samlat på en innergård. Projektet inleddes när Vytenis flyttade till ett hus vid denna gård. Snart lade han märke till att folk i området inte hälsade på varandra och att det saknades gemenskap. För att ändra på det anordnade han själv olika initiativ och placerade ut konstverk på gården. Resultatet blev att de boende började prata och umgås på ett annat sätt än tidigare.

Kaunas Courtyard Gallery gård
Själva gården i The Courtyard Gallery.

Senare utvecklades galleriet till att även andra artister deltar. Idag lockar det många besökare. Bra att tänka på är dock att det bor människor här, så att man visar hänsyn. Linas pekar på en kattfigur på ett elskåp och förklarar att det är en så kallad Kaunas-katt. Från början när katterna dök upp bland Kaunas gatukonst försökte myndigheterna tvätta bort dem. Efterhand gav de dock upp den idén, och numera är katten en etablerad symbol för staden. Den finns också som diverse souvenirer, bland annat en pin.

Kaunas Laisves-avenyn
Laisves-avenyn är en av världens längsta gågator.

Europeisk kulturhuvudstad

Nästa anhalt för oss är Laisves-avenyn (Frihetsavenyn), som är Kaunas centrala gågata och leder från den nya staden mot den historiska stadskärnan. Gatan är en av Europas längsta i sitt slag, med nästan 1,7 kilometer. Den kantas av ett stort antal byggnader i mellankrigsarkitektur, bland annat posthuset, statsteatern och nationalbanken. I ena änden av gatan ligger ett stort torg med en kyrka, Den helige ärkeängeln Mikaels kyrka. På kyrktrappan kämpar en ung kille (Instagrammare?) med att stå på händer, medan hans kompis ska fota tilltaget.

Kaunas helige ärkeängeln Mikaels kyrka
Den helige ärkeängeln Mikaels kyrka, vid ena änden av Laisves-avenyn.

Vi promenerar norrut från torget för att besöka en lägenhet i moderniststil, som håller på att renoveras och återställas varsamt av två affärsmän. Den är öppen för visningar på förfrågan.

Sedan ett par år tillbaka genomgår Kaunas en viktig kulturell förändring. Efter det händelserika 1900-talet upplevde man att staden hade tappat bort sig själv till en del, i och med den snabba och bitvis turbulenta utvecklingen. I slutet av 2010-talet utsågs den till europeisk kulturhuvudstad för 2022. Därför utarbetas det nu skräddarsydda program för olika utmaningar och delar av staden. Förutom ett redan existerande utbud av museer och gallerier, är det planerat för ett stort antal kulturella event, både under själva kulturhuvudstadsåret och under tiden fram till dess. Även turismen ska utvecklas, bland annat i form av unika boendemöjligheter i modernistbyggnader.

”Kaunas har en öppen och välkomnande kultur, som inbjuder till kontakt med lokalbefolkningen”, säger Dalius Drevinskas, kommunikationsansvarig för Kaunas 2022, som organisationen för kulturhuvudstadsåret heter.

Kaunas Gedimino 48
Interiör från den fina modernistlägenheten på Gedimino-gatan 48.

Lunch, basket och hotell utanför stadskärnan

Det har blivit dags för lunch, som vi äter på ett lokalt kafé, med naturlig profil samt vegetariskt och vegan utbud i litauisk/indisk stil, vid Laisves-avenyn, nära Kaunas 2022:s kontor. Jag beställer en vegan samogitiansk pannkaka, en klassisk litauisk rätt, som är baserad på potatis och fylld med köttfärs i originalversionen. Till efterrätt blir det en rawboll. Linas följer den litauiska sedvänjan att inleda måltiden med en värmande soppa.

Efter lunch har vi ett antal hotell- och restauranginspektioner att beta av, innan vi återvänder till mitt hotell Monte Pacis, strax utanför innerstan, vid Kaunas-lagunen. På vägen passerar vi delar av de judiska kvarteren. Linas förklarar att detta tidigare var som en egen stadsdel, med ett marknadstorg. Utmärkande för de judiska husen är att de har sina framsidor direkt vid gatan, för att kunna bedriva handel med förbipasserande kunder.

Kaunas lunch
Vegan lunch på ett kafé i Kaunas.

Lite längre bort, på en ö i floden, ligger Zalgirio-stadion. Det är den största multifunktionella arenan i Baltikum, som bland annat är hemmaplan för det framgångsrika basketlaget Zalgiris. Laget är Litauens största och spelar i den högsta europeiska ligan. Statistik har även visat att de har mycket starkt stöd och lojalitet från publiken i Kaunas.

Efterhand når vi hotellet, där jag tidigare på dagen har parkerat min hyrbil. Boendet är en del av en anrik klosteranläggning, i vackra historiska lokaler. Min upplevelse där var ärligt talat inte riktigt till belåtenhet. Men det är en helt annan historia.

Foto: Johanna Bergström

Författare: Johanna Elisabet

Johanna Elisabet Bergström är en Stockholmsbaserad skribent, journalist och resebloggare. Utöver resor arbetar hon bland annat med ämnen som skönhet, hälsa, dryck, mat, design och inredning. På sin fritid älskar Johanna att resa, springa långdistans och läsa, gärna nordiska kriminalromaner.

Lämna ett svar

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *